Выборы — это один из древнейших способов определения носителей власти. Он широко применялся еще во времена Древней Руси. Выборы проходили на вече -  собрании свободных мужчин-общинников.

Вече существовало еще в догосударственный период. Сохранилось оно и после возникновения Киевской Руси. Более того, в русских землях ХI-ХII вв. вече являлось высшим органом власти. Нам известно о вечевых собраниях в Киеве, Новгороде, Пскове, Владимире, Суздале, Чернигове, Смоленске, Нижнем Новгороде и других городах. Вечевые собрания были разного уровня.

На вече решались важнейшие вопросы, в том числе и о выборах должностных лиц. Выборы были прямыми и открытыми. Любой из присутствующих на вече мог предложить, («выкрикнуть») кандидата.

Если ни один из претендентов не имел явного большинства сторонников, то кидали жребий. Но если даже в Новгороде и Пскове, где княжеская власть до конца XI в. была ограниченной, выборные органы нередко испытывали давление со стороны  «княжеских мужей», то тем сильнее была власть назначаемой администрации в княжеских городах. Быть может, именно поэтому в Нижнем Новгороде основанном в 1221 г. великим князем владимирским Юрием Всеволодовичем, о вече сохранилось лишь одно косвенное упоминание в летописи 1305 г. Судя по отсутствию других свидетельств, вече в Нижнем Новгороде (как, впрочем, и в других великокняжеских городах) большой роли не играло.

В эпоху Московской Руси слово «вече» исчезает из обихода. Собрание членов общины (мира) называют теперь мирским сходом.  При Иване Грозном мирское самоуправление получило официальный статус. В 1550-е гг. повсеместно создаются земские избы во главе с земскими старостами или излюбленными головами. Им подчинялись сотские, пятидесятские и земские целовальники. (Обещая честно и добросовестно выполнять свои обязанности, они целовали крест). Все эти должности являлись выборными. Самым известным земским старостой Нижнего Новгорода был Козьма Минин (избранный на этот пост в сентябре 1611 года).

В XI-ХVII вв. выборными были также низшие государственные должности.

Выборные земские люди занимались не только местными делами, но и участвовали в решении вопросов общегосударственного значения. С 1549 г. русские цари постоянно созывали Земские соборы, на которых обсуждались новые законы, проблемы внешней политики и престолонаследия.

Сначала из числа земских людей приглашались только должностные лица (головы, старосты, сотские). Однако с 1610 года на Земские, соборы начинают выбирать особых представителей. Особенно ярко выборное начало проявилось в деятельности Совета всея земли (при Нижегородском ополчении во главе с Мининым и Пожарским). Известны его грамоты о вызове «для совету» «всяких, чинов людей, человека по два», в том числе черносошных крестьян татар и черемис. В конце 1612г. руководители Народного ополчения, князья Пожарский и Трубецкой, начали рассылку грамот с предписанием выбирать на Земский собор для определения нового царя «десяти человек  лучших» из разных сословий.

В XVII в. организатором выборов стал воевода. Получив грамоту из соответствующего центрального учреждения - приказа, он назначал день выборов и оповещал избирателей. Подчиненный ему дьяк местной приказной избы вел выборное делопроизводство. Оно включало в себя краткую информацию об итоге выборов, а также список явившихся с их подписями. Насколько известно древнейший нижегородский избирательный протокол, дошедший до нас, датируется 1631 годом.

При Петре I Земские соборы перестали созываться. На управленческие должности людей стали, как правило, назначать, а не выбирать. Вновь выборное начало стало играть важную роль в жизни общества только при Екатерине Великой. Положением о губернских и уездных земских учреждениях от 1 января 1864 года была установлена куриальная система выборов.

Избирательное право принадлежало почти всему мужскому населению в возрасте старше 25 лет, за исключением солдат, студентов, поденных рабочих.

Всеобщее, равное, прямое, тайное голосование с 18-летнего возраста было введено Конституцией СССР 1936 года.  Однако партийные органы, по существу, назначали единственного кандидата в депутаты, за которого потом 99,9 % избирателей, по официальным данным, «единодушно голосовали».  Но в большинстве стран свободные и честные выборы признаются как основа демократии.